Les premiers touristes de SpaceX ont entamé leur croisière spatiale

This handout photo taken and released on October 4, 2021 by the Russian Space Agency Roscosmos shows crew members, cosmonaut Anton Shkaplerov (C), actress Yulia Peresild (L) and film director Klim Shipenko, shaking hands behind a glass wall during a news conference ahead of the expedition to the International Space Station (ISS) at the Baikonur Cosmodrome, Kazakhstan. - Roscosmos is dispatching the 36-year-old screen star Yulia Peresild along with director Klim Shipenko, 38, and cosmonaut Anton Shkaplerov in the race against time to beat a parallel Hollywood project led by actor Tom Cruise. The launch to ISS is scheduled for October 5, 2021. (Photo by Andrey SHELEPIN / GCTC/Russian space agency Roscosmos / AFP) / RESTRICTED TO EDITORIAL USE - MANDATORY CREDIT "AFP PHOTO / Russian space agency Roscosmos/ Andrey SHELEPIN" - NO MARKETING - NO ADVERTISING CAMPAIGNS - DISTRIBUTED AS A SERVICE TO CLIENTS

Les touristes américains, dont le milliardaire Jared Isaacman, qui a affrété le vol, doivent passer trois jours en orbite autour de la Terre, en allant plus loin que la Station spatiale internationale.

Le Monde avec AFP
Publié le 16 septembre 2021 à 02h20 – Mis à jour le 16 septembre 2021 à 16h55

Décollage de la fusée Falcon 9 de SpaceX avec quatre touristes spatiaux à son bord, le 15 septembre 2021, depuis le centre spatial Kennedy en Floride.
Décollage de la fusée Falcon 9 de SpaceX avec quatre touristes spatiaux à son bord, le 15 septembre 2021, depuis le centre spatial Kennedy en Floride. – / AFP
C’est une aventure des temps modernes. Quatre touristes spatiaux américains ont entamé un incroyable voyage en apesanteur dans un vaisseau de SpaceX, où ils doivent passer trois jours en orbite autour de la Terre sans aucun astronaute professionnel à bord, une première historique.

La fusée Falcon 9 a décollé à l’heure prévue, mercredi à 20 h 02, heure locale (2 h 02, heure de Paris jeudi) depuis la mythique aire de lancement 39A du centre spatial Kennedy en Floride, dans un grondement et une boule de feu illuminant la nuit. Quelques minutes plus tard, le premier puis le second étage de la fusée se sont séparés, laissant la capsule Dragon et ses passagers seuls dans l’Espace.

« Peu y sont allés avant et beaucoup vont suivre. La porte s’ouvre maintenant, c’est assez incroyable », a déclaré le milliardaire Jared Isaacman, le commandant de la mission, depuis l’intérieur de la capsule, après avoir franchi les limites de l’atmosphère terrestre.

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Quinze fois le tour du globe par jour
Ils doivent voyager plus loin que la Station spatiale internationale (ISS), à une orbite visée de 575 kilomètres. Ils feront chaque jour environ quinze fois le tour du globe terrestre.

Baptisée « Inspiration4 », la mission est censée incarner le pas vers une démocratisation de l’Espace, en prouvant que ce dernier n’est pas réservé qu’à des équipages d’astronautes triés sur le volet et formés durant des années.

Après avoir reçu la visite d’Elon Musk, patron de SpaceX et de Tesla, les quatre passagers sont montés vers 16 heures dans des Tesla blanches, sous le soleil et les applaudissements d’une petite foule, pour rejoindre le bâtiment où ils ont ensuite enfilé leur combinaison faite sur mesure. Puis ils ont rejoint le pas de tir, ont embarqué et, après une série de vérifications des systèmes, l’écoutille de la capsule a été fermée.

La mission a été affrétée par Jared Isaacman, 38 ans, patron d’une entreprise de services financiers et pilote aguerri. Le prix qu’il a payé à SpaceX n’a pas été dévoilé, mais se compte en dizaines de millions de dollars. Il occupe le poste de commandant à bord, et a offert trois autres sièges à des inconnus.

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Hayley Arceneaux, rescapée d’un cancer pédiatrique, est une assistante médicale de 29 ans. Elle est la plus jeune Américaine à se rendre dans l’espace, et la première personne avec une prothèse (de fémur). Chris Sembroski, 42 ans, est un ancien de l’armée de l’air américaine qui travaille désormais dans l’industrie aéronautique. Enfin, Sian Proctor, professeure de sciences de la terre de 51 ans, avait failli être sélectionnée en 2009 pour devenir astronaute pour la NASA.

Elon Musk et les quatre passagers du vaisseau de SpaceX qui a décollé mercredi 15 septembre.
Elon Musk et les quatre passagers du vaisseau de SpaceX qui a décollé mercredi 15 septembre. JOHN KRAUS / AP
Des expérimentations physiques
Au terme de leur périple, ces quatre touristes spatiaux entameront une vertigineuse descente, pour amerrir au large de la Floride. Pour SpaceX, il s’agit d’un premier pas vers une humanité multiplanétaire – la vision ultime d’Elon Musk.

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A bord, leurs données biologiques (rythme cardiaque, sommeil…) ainsi que leurs capacités cognitives sont analysées. Ils se sont pliés également à des tests avant le voyage. D’autres analyses seront effectuées après leur retour sur Terre, de manière à mesurer les effets de leur périple sur leur corps. Ils pourront profiter d’une vue spectaculaire à travers un dôme de verre installé pour la première fois sur Dragon.

Leur entraînement n’a duré qu’environ six mois. Le vol devrait rester entièrement automatisé, mais l’équipage a été formé par SpaceX pour pouvoir prendre le contrôle en cas d’urgence. Pour se préparer, ils ont également effectué un trek dans la neige jusqu’à plus de 3 000 mètres d’altitude, et supporté l’accélération d’une centrifugeuse (long bras en rotation rapide) et de vols en jet.

La mission sert, par ailleurs, de levier pour une immense levée de fonds pour le centre de traitement et de recherche pédiatrique de St. Jude à Memphis (Tennessee), où travaille Hayley Arceneaux, qui y a été soignée dans son enfance. Dans le vaisseau se trouvent divers objets (un ukulélé, 30 kg de houblon destiné à fabriquer sur Terre de la bière saveur Espace…) qui seront ensuite mis aux enchères.

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Un secteur en ébullition
Cette mission conclut un été marqué par l’envol de milliardaires au-dessus de l’ultime frontière : d’abord, Richard Branson le 11 juillet, à bord du vaisseau de Virgin Galactic, puis, quelques jours plus tard, Jeff Bezos, avec sa société Blue Origin.

L’entreprise de Richard Branson Virgin Galactic dans le collimateur de l’agence américaine de l’aviation
Des touristes se sont déjà rendus dans l’Espace : de riches personnalités se sont par exemple rendues à la Station spatiale internationale (ISS) entre 2001 et 2009, à bord de fusées russes. Mais l’avènement des programmes d’entreprises privées marque aujourd’hui un tournant.

« Le décollage d’Inspiration4 nous rappelle ce qui peut être accompli lorsque nous nous associons à l’industrie privée », a tweeté mercredi le patron de la NASA, Bill Nelson.

SpaceX a déjà envoyé dix astronautes vers l’ISS pour le compte de la NASA lors de trois précédentes missions habitées, et prévoit par la suite d’autres vols de tourisme spatial. Le prochain dès janvier 2022, avec trois hommes d’affaires à bord.

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